La Tierra y la Luna desde el Espacio


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Autor: NASA/JPL-Caltech/UMD/GSFC

Aquí puedes ver la Tierra vista desde una sonda espacial. Podemos apreciar como gira sobre si misma durante 24 horas, y como todos los continentes salen desde la zona oscura (noche) y aparecen en la zona iluminada por el Sol (día). ¡La cámara está grabando la zona de la Tierra donde amanece! Como los continentes son difíciles de distinguir el vídeo incluye un gráfico de la Tierra en la parte inferior.

Pero lo más sorprendente es que ¡la Luna pasa por delante de la Tierra! Gracias a este espectacular vídeo vemos el pequeño tamaño de la Luna en comparación con la Tierra. Aunque cueste creerlo, vistos desde el Espacio, la Tierra es mucho más luminosa y brillante que la Luna.

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¿Cómo vería un extraterrestre a nuestro planeta? Este vídeo es una grabación de la sonda Deep Impact (ahora llamada EPOXI), que a una distancia de unos 50 millones de km captó el ballet del sistema Tierra-Luna a finales de mayo de 2008. Es la primera vez que se puede observar un vídeo de la Tierra y la Luna desde el espacio exterior. La grabación está compuesta por fotogramas tomados cada 15 minutos y abarcan un total de 24 horas (una rotación completa de nuestro planeta).

Es interesante observar, que no se ven las luces de las ciudades en la zona oscura de la Tierra, pues la parte iluminada por el Sol refleja tanta luz que deslumbra a la débil luz de las ciudades por la noche.

Lo más espectacular sin duda, es el paso de la Luna por delante de la Tierra. Es lo que se llama un tránsito de la Luna. Fíjate en el pequeño tamaño de la Luna comparado con nuestro planeta. La Luna pasa por el norte de África (Sáhara), y se aprecia como tiene sólo la mitad de tamaño de ese continente. Otra observación interesante de este vídeo es que se muestra el brillo y el color real de la Luna. Aunque a nosotros nos parece que la Luna es blanca, esto es sólo debido a la intensa iluminación del Sol. Su color real viene dado por el polvo lunar y es de un gris muy oscuro, como ceniza. También tenemos la idea de que la Luna es muy brillante. Pero el vídeo nos desengaña rápidamente: la Tierra es mucho más brillante que la Luna. La luz que refleja un astro se llama albedo. El albedo de la Tierra es de 0,39, que quiere decir que refleja el 39% de la luz del Sol. El albedo de la Luna es, sorprendentemente, de sólo un 0,08. ¡La Tierra es 5 veces más brillante que la Luna!

Al ver este vídeo imagina que eres un extraterrestre que estás en otro sistema solar o en alguna lejana galaxia observando por un supertelescopio a esa linda bolita azul. Ves cómo gira, cómo pasan sus continentes, cómo se van formando nubes y se disuelven días después. El planeta está cargado de vida. Algas, medusas y ballenas sus mares. Mariposas, colibríes y águilas su atmósfera. Gusanos, escarabajos y elefantes su superficie. Todo plagado de semillas y secuoyas. Desde amebas hasta enormes colonias de hormigas, bancos de peces o bandadas de aves en peregrinación. Cada bocanada de aire está repleta de esporas y bacterias. Vida, vida y más vida.

Toda la historia de la humanidad ha ocurrido ahí. El nacimiento, vida y muerte de millones de hombres y mujeres, ancianos y niños, sus virtudes y miserias, sus gozos y sufrimientos, sus sonrisas y sus lágrimas, tanto de reyes como de esclavos. Desde la cueva pintada de Altamira hasta la capilla Sixtina, desde las luchas de nuestros antepasados con osos y tigres dientes de sables hasta las guerras con misiles y armas nucleares. Nuestros ancestros utilizando plantas medicinales y hace unos días, unos padres mirando en el monitor de una ecografía la cara de su hijo, aún por nacer. Todo eso ha ocurrido ahí: en un precioso planeta azul llamado Tierra.

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Pregunta 1: ¿Desde el espacio, las fases de la Luna y de la Tierra se ven siempre iguales?

Pregunta 2: ¿Siempre que se grabe a la Tierra desde el espacio durante 24 horas, se verá pasar a la Luna por delante?

Pregunta 3: ¿En el vídeo, el tamaño de la Luna respecto a la Tierra es real?

Ver respuestas.

Respuesta 1: Sí. Siempre que veamos a la Luna y la Tierra desde lejos, veremos que los dos astros tienen la misma fase. Si les vemos desde el lado del Sol, veremos que los dos tienen la fase de Luna y Tierra llenas. Si vemos a la Luna y la Tierra con el Sol detrás de ellos, veremos sólo la parte no iluminada, por tanto serán Luna y Tierra nuevas. Una excepción es en el caso de un eclipse de Luna.

Respuesta 2: No. La Tierra gira sobre si misma cada 24 horas, que es lo que dura el vídeo. Pero la Luna necesita 28 días para dar una vuelta alrededor de la Tierra. Por tanto grabando sólo un día, no es fácil que "pillemos" a la Luna pasando por delante de la Tierra. Si grabáramos a la Tierra durante 28 días, veríamos a la Luna 2 veces: una vez pasando por delante de la Tierra y otra vez pasando por detrás.

Respuesta 3: Sí. La sonda Deep Impact grabó estas imágenes desde una distancia de unos 50 millones de km. La distancia entre la Luna y la Tierra es de sólo 400.000 km, que es insignificante respecto a la distancia a la que la sonda captó las imágenes. Por tanto no hay ningún efecto apreciable de perspectiva. A esa distancia, el que la Luna pase por delante de la Tierra o por detrás no va a cambiar sus tamaños aparentes.